¿Por qué tanto entusiasmo por las células madre?

Hay mucha ficción en torno a los hechos relacionados con las células madre. Empecemos conociendo.

¿Qué son las células madre?

El término «células madre» incluye muchos tipos diferentes de células.

Lo que tienen en común es que tienen la capacidad de producir otros tipos de células. Ninguna otra célula del cuerpo puede hacer eso.

Algunas células madre pueden renovarse por sí mismas y convertirse prácticamente en cualquier célula del cuerpo. Esas se denominan células madre pluripotentes. Incluyen células madre embrionarias.

Otras células madre no tienen tanto potencial de autorrenovación y no pueden producir tantos tipos de células.

El tipo más básico de células madre son las células que forman un embrión poco después de la fertilización del óvulo. Estas células madre se dividen una y otra vez, y eventualmente producen casi todas las diferentes células del cuerpo.

Las células madre adultas, por el contrario, están «completamente diferenciadas». Eso significa que son lo que son y hacen lo que hacen. No pueden elegir otra carrera.

En muchos órganos, sin embargo, las células madre adultas permanecen durante toda la vida. Son parte del sistema de reparación interno del cuerpo. Los investigadores todavía están trabajando para descubrir qué pueden y qué no pueden hacer las células madre adultas de diversas partes del cuerpo. Normalmente, estas células relativamente raras actúan solo sobre el órgano o tipo de tejido en el que se encuentran.

Recientemente, los investigadores han aprendido a reprogramar células adultas para que se conviertan en células pluripotentes. Estas células, llamadas células pluripotentes inducidas o iPSC, tienen muchas de las mismas propiedades que las células madre embrionarias. Todavía no está claro si estas células podrían tener un daño sutil en el ADN que limite su utilidad.

¿Por qué tanto entusiasmo por las células madre?

Una cantidad relativamente pequeña de células madre extraídas del cuerpo se puede cultivar en el laboratorio hasta que se hayan creado millones y millones de nuevas células madre. Esto hace posible que los investigadores exploren terapias basadas en células.

Las terapias basadas en células, conocidas colectivamente como medicina regenerativa, prometen reparar o incluso reemplazar órganos dañados o enfermos.

Dependiendo de los tejidos de los que provengan, las células madre tienen propiedades muy diferentes. Los de sangre de cordón umbilical son bastante diferentes de los de grasa, por ejemplo.

¿Existen tratamientos actuales con células madre?

Sí. Las células madre de la médula ósea se han utilizado durante mucho tiempo para tratar ciertos tipos de leucemia.

La médula ósea es una rica fuente de células madre sanguíneas. Estas células reemplazan a los glóbulos blancos cruciales para el sistema inmunológico.

Cuando se usa para la leucemia, el objetivo es eliminar todos los glóbulos blancos de una persona con radiación y / o quimioterapia, y luego reemplazarlos con un trasplante de médula ósea de un donante compatible. Las células madre de la médula del donante reemplazan las células sanguíneas enfermas por células sanguíneas sanas.

Un producto de células madre diseñado para evitar la necesidad de un donante compatible recibió recientemente una aprobación limitada en Canadá. El producto, Prochymal, parece rescatar a los pacientes de trasplante de médula ósea que rechazan su trasplante.

En los EE. UU., La FDA aprobó un producto llamado Hemacord, que contiene células madre sanguíneas derivadas de la sangre del cordón. El producto está aprobado para pacientes con enfermedades que afectan su capacidad para producir nuevas células sanguíneas, como ciertos cánceres de la sangre y trastornos inmunológicos.

¿Son seguros los tratamientos con células madre?

Eso está por verse. Los peligros potenciales incluyen:

  • A medida que las células madre se renuevan y pueden convertirse en diferentes tipos de células, pueden convertirse en células cancerosas y formar tumores.
  • Las células madre cultivadas en el laboratorio, o las células adultas reprogramadas para ser células madre, pueden tener daño genético.

También existe riesgo en algunos de los procedimientos que se utilizan para extraer células madre del cuerpo (como la liposucción o punción lumbar ) o para llevar células madre al cuerpo (como implantarlas en el corazón , el cerebro, la médula espinal o otros órganos). No se trata tanto de las células madre, sino de los procedimientos en sí.

Los investigadores están estudiando todo eso. Sin ensayos clínicos cuidadosamente controlados, no hay forma de saber qué podría suceder a largo plazo, o incluso a corto plazo. Es por eso que la FDA desaconseja el uso de células madre, excepto en ensayos clínicos o terapias aprobadas.

Si estás pensando en seguir la terapia con células madre, habla primero con tu médico. Consulta con un especialista aquí.

Tabla de contenidos

Artículos relacionados

Descubre el blog de medicina online más completo

Mantente informado con recursos médicos confiables, revisados por expertos.

¿Quieres que te envíe directamente los recursos que son realmente necesarios para ti en este momento?