Si quieres proteger tu cerebro, ocúpate de proteger tu corazón.

Los comportamientos de estilo de vida que mejoran la salud cardiovascular, como la actividad física y dejar de fumar, también contribuyen a una buena salud cognitiva.

“Si el corazón no está bombeando con fuerza o los vasos sanguíneos que conducen hacia el cerebro no funcionan correctamente, el cerebro no obtendrá suficiente de los alimentos y la energía que necesita para funcionar”, dijo el Dr. David B. Wheeler. Director Médico del Centro de Derrames Cerebrales en Wyoming Medical Center y fundador de Wyoming Neurologic Associates.

La función cerebral defectuosa puede afectar el pensamiento, la memoria, la concentración, los niveles de energía y los sistemas corporales regulados por el cerebro. Los accidentes cerebrovasculares y la demencia, incluida la enfermedad de Alzheimer, son algunos de los riesgos más graves de mala salud del cerebro y el corazón.

Aunque es normal que el cerebro se vuelva menos eficiente con el envejecimiento, mantener una buena salud cardíaca puede ayudar al cerebro a funcionar bien en los últimos años, dijo Wheeler. Un estudio reciente incluso encontró que la salud cardiovascular en la infancia puede afectar la cognición en la edad adulta.

Otro estudio reciente encontró que el endurecimiento de las arterias está relacionado con un flujo sanguíneo reducido en el cerebro. Es posible que la presión sanguínea dañina resultante del endurecimiento de las arterias pueda dañar los vasos sanguíneos más pequeños y frágiles del cerebro, dijo la autora principal del estudio, Angela Jefferson, profesora de neurología y directora del Vanderbilt Memory and Alzheimer’s Center en Nashville.

La presión arterial alta se ha relacionado con la aterosclerosis, una acumulación de placa en las arterias. Si la presión arterial alta no se trata y la placa se acumula, la placa puede romperse y causar derrames cerebrales, dijo Wheeler, y señaló que, aunque individualmente estos pequeños derrames cerebrales no causen síntomas, pueden interrumpir las conexiones entre las regiones del cerebro.

En última instancia, dijo, la presión arterial alta y el daño a las arterias aumentan el riesgo de accidente cerebrovascular sintomático o hemorragias en el cerebro, que pueden ser debilitantes o incluso fatales.

Pero hay formas de salvaguardar la salud del corazón y el cerebro.

“El ejercicio es extremadamente importante para mantener una buena salud cerebral”, dijo Wheeler. “Un poco de ejercicio es muy superior a ningún ejercicio. Animo a mis pacientes a que simplemente se levanten y hagan lo que más les gusta”.

Las pautas federales recomiendan trabajar hasta al menos 150 minutos a la semana de ejercicio moderado más dos sesiones por semana de actividad de fortalecimiento muscular.

Wheeler dijo que una combinación de actividades físicas puede ser el enfoque más efectivo para mejorar la salud del cerebro, y agregó que las personas pueden mejorar la actividad física al usar la mente en los juegos y las interacciones sociales durante el ejercicio.

Otro factor crucial para la salud del corazón y el cerebro es no fumar.

“Dejar de fumar hoy hará tanto para reducir el riesgo de accidente cerebrovascular y demencia como casi todas las demás intervenciones médicas combinadas”, dijo. “Fumar es, con mucho, una de las contribuciones más significativas a la enfermedad cerebrovascular”.

Enseñar a los jóvenes a tomar decisiones saludables en el estilo de vida temprano, como comer sano, hacer ejercicio y no fumar o vapear, es importante para ayudar a frenar esas estadísticas. Pero a cualquier edad las personas pueden tomar medidas para mejorar su salud futura.

“Nunca somos demasiado jóvenes ni demasiado viejos para tomar decisiones de estilo de vida saludables”, dijo Jefferson. “La evidencia emergente sugiere que los factores de riesgo vascular en la mediana edad pueden tener implicaciones importantes para el deterioro cognitivo en la vejez”.

Por ejemplo, la investigación recientemente publicada financiada por los Institutos Nacionales de Salud encontró que el manejo agresivo de la presión arterial puede reducir el deterioro cognitivo en adultos de mediana edad y mayores.

Además, hacer actividad física durante la mediana edad puede mejorar la salud del cerebro más adelante en la vida, y el entrenamiento de fuerza ligera ralentiza los cambios en el cerebro relacionados con la edad.

Si bien las personas no pueden cambiar la genética, conocer sus antecedentes familiares de enfermedad cardiovascular puede ayudar a prestar atención al estilo de vida y controlar factores de riesgo específicos, como el colesterol y la presión arterial.

Finalmente, recuerde mantenerse activo intelectualmente, emocionalmente y socialmente, dijo Wheeler. Eso podría implicar leer, escuchar música, dedicarse a pasatiempos o hablar con amigos.

“El objetivo de todo esto es llevar vidas más largas llenas de alegría y emoción”, dijo. “Vive tu vida y tu cerebro será más fuerte por ello”.